Description d’une conversion radicale : de Saul à saint Paul.

Dans un premier temps, nous rappelons le texte de la Bible qui décrit le plus largement la conversion de saint Paul. Ensuite, grâce à une grille de lecture simple, nous analysons le processus de conversion et les différentes expériences que vit Saul, pour devenir saint Paul.

Saul était toujours animé d’une rage meurtrière contre les disciples du Seigneur. Il alla trouver le grand prêtre et lui demanda des lettres pour les synagogues de Damas, afin que, s’il trouvait des hommes et des femmes qui suivaient le Chemin du Seigneur, il les amène enchaînés à Jérusalem. Comme il était en route et approchait de Damas, soudain une lumière venant du ciel l’enveloppa de sa clarté. Il fut précipité à terre ; il entendit une voix qui lui disait : « Saul, Saul, pourquoi me persécuter ? » Il demanda : « Qui es-tu, Seigneur ? » La voix répondit : « Je suis Jésus, celui que tu persécutes. Relève-toi et entre dans la ville : on te dira ce que tu dois faire. » Ses compagnons de route s’étaient arrêtés, muets de stupeur : ils entendaient la voix, mais ils ne voyaient personne. Saul se releva de terre et, bien qu’il eût les yeux ouverts, il ne voyait rien. Ils le prirent par la main pour le faire entrer à Damas. Pendant trois jours, il fut privé de la vue et il resta sans manger ni boire. Or, il y avait à Damas un disciple nommé Ananie. Dans une vision, le Seigneur lui dit : « Ananie ! » Il répondit : « Me voici, Seigneur. » Le Seigneur reprit : « Lève-toi, va dans la rue appelée rue Droite, chez Jude : tu demanderas un homme de Tarse nommé Saul. Il est en prière, et il a eu cette vision : un homme, du nom d’Ananie, entrait et lui imposait les mains pour lui rendre la vue. » Ananie répondit : « Seigneur, j’ai beaucoup entendu parler de cet homme, et de tout le mal qu’il a fait subir à tes fidèles à Jérusalem. Il est ici, après avoir reçu de la part des grands prêtres le pouvoir d’enchaîner tous ceux qui invoquent ton nom. » Mais le Seigneur lui dit : « Va ! car cet homme est l’instrument que j’ai choisi pour faire parvenir mon nom auprès des nations, des rois et des fils d’Israël. Et moi, je lui montrerai tout ce qu’il lui faudra souffrir pour mon nom. » Ananie partit donc et entra dans la maison. Il imposa les mains à Saul, en disant : « Saul, mon frère, celui qui m’a envoyé, c’est le Seigneur, c’est Jésus qui t’est apparu sur le chemin par lequel tu venais. Ainsi, tu vas retrouver la vue, et tu seras rempli d’Esprit Saint. » Aussitôt tombèrent de ses yeux comme des écailles, et il retrouva la vue. Il se leva, puis il fut baptisé. Alors il prit de la nourriture et les forces lui revinrent. Il passa quelques jours à Damas avec les disciples et, sans plus attendre, il proclamait Jésus dans les synagogues, affirmant que celui-ci est le Fils de Dieu.

Actes des Apôtres, 1-20, Bible.

Commentons ce passage, en proposant une lecture de la conversion de Saul en Paul. Ci-dessus, nous avons pu lire le récit d’une conversion. Comme tout récit, il entremêle différents événements. Pour mieux comprendre l’expérience qu’a pu vivre Saul, il peut être utile de séparer les événements plus clairement en différentes phases qui recouvrent différentes expériences.

. 1 Expérience des possibles

Saul avait découvert l’existence de croyants dissidents, les chrétiens, qu’il participait activement à persécuter. Il est donc confronté à une altérité nouvelle, qui élargit son expérience des possibilité de croire.

. 2 Prise de conscience

Ensuite, le texte énonce que Saul a pu entendre Jésus Christ. Quelle information bouleversante pour un persécuteur! Ainsi, il prend conscience de l’existence de Jésus, et de la validité de la foi de ceux qu’il persécute. Il s’engage sur le chemin de la conversion.

. 3 Expérience sensible

Cette prise de conscience n’est pas seulement réflexive et mentale. C’est la voix de Jésus Christ que Saul entend. Et, il est illuminé au sens propre! Or, au moment même de cette illumination, le bouleversement est tel qu’il en perd temporairement la vue, et qu’il débute un jeûne. Ses yeux s’ouvrent à nouveau à la fin du jeûne. La conversion est aussi sensible.

4 Changement de valeurs

Alors, Saul abandonne le mode de vie précédent cette expérience. Il oublie la légitimité qu’il conférait aux sages et aux prêtres d’Israël, pour se tourner vers d’autres compagnons qui vont l’accueillir.

. 5 Gain de compétences nouvelles

De là, un bouleversement total de ses valeurs. Alors qu’il persécutait les Chrétiens, il en devient un, par l’assistance et le baptême qu’il reçoit de l’un d’eux. Il a ainsi bouclé sa conversion: d’anti-chrétien, à chrétien lui-même. Et, par la même occasion, il reçoit l’Esprit Saint, qui lui confère le pouvoir de prêcher, inspiré par Dieu.

Ainsi, Saul a été transformé et il s’est transformé en suivant un cheminement jalonné d’expériences:

  • expérience de la possibilité d’une autre croyance (des chrétiens existent),
  • expérience sensible extraordinaire (illumination, aveuglement),
  • prise de conscience de la vérité d’une information qu’il niait (Jésus Christ existe),
  • changement de valeurs,
  • et gain d’une compétence (baptême et Esprit Saint).

Enfin, l’image de la chute, puis du fait que Saul se remette sur ses pieds, ou encore l’aveuglement et le fait pour lui de retrouver la vue, symbolisent et font vivre la conversion à Saul dans son corps même.

Nous lisons peut-être avec plus de clarté, quoiqu’avec moins de beauté et de spiritualité, comment se racontent et comment se vivent les conversions. Les changements de modes de vie les plus radicaux sont aussi vers le meilleur: de persécuteur, à annonciateur pacifique de la bonne nouvelle.